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RealPlayer歸來:骨灰級軟件18年血淚史

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1995年,微軟推出了Windows 95,當時PC對大多數家庭還是一個陌生的概念,更不要說互聯網。然而就在那一年,有一家公司在互聯網上掀起了流媒體音樂以及視頻狂潮,在隨後的十餘年中,這家公司以及旗下的多媒體軟件幾乎稱霸了全球影音市場,它叫做Realnetworks,而這款神奇的軟件就是Realplayer。

時光荏苒,互聯網行業的滾滾車輪將一個又一個偉大的名字碾成了歷史,Realnetworks逐漸淡出公眾視野,Realplayer這個名字也極少在炫耀網齡之外的場景下被提及。

比它的消失更富戲劇性的是,這個和Windows 95同齡,僅比Netscape小1歲的互聯網骨灰級產品,它要回來了。

「你只看到我的輝煌,卻沒看到我17年的努力;你有你的RMB,我有我的RMVB;你嘆我曾陪你度過青春,我還會許你美好未來;你嘲笑我英雄遲暮,風光不再,我會證明誰才是Real Player;開拓,是注定沉默的旅行,路上少不了質疑和責怪,但,那又怎樣?哪怕無數次被誤解,也要改變世界;我是Real,我為自己代言。」

2013年2月28日,伴隨著這條略帶戲謔的微博,RealNetworks中文官方網站全新上線,Realnetworks也宣告將帶著Real Player重新殺向中國市場。

在Realnetworks北京辦公室,Stanley Tam跟網易科技講述了Realplayer的故事。

追憶崢嶸歲月:顛覆者重新上路

1994年,在微軟工作了10年的的Rob Glaser創辦了RealNetworks,並擔任CEO、董事長兼財務主管,該公司相繼推出了RealAudio、RealVideo、RealPlayer以及Helix等產品。

最初RealNetworks在VCD-RM編碼的基礎上開發出了RM格式,可以在帶寬有限的情況下進行視頻播放,並在隨後又在RM的基礎上開發出了更小更清晰的RMVB格式,最大限度地壓縮了影片的大小,擁有了接近於DVD品質的視聽效果,這在當時是一種顛覆。

1995年4月,RealNetworks開發了互聯網上首個媒體流播放軟件RealPlayer。除了音視頻播放外,RealPlayer還集成了媒體瀏覽器、媒體庫、視頻下載等功能,在Windows Media Player不支持RMVB的歲月,這款強大的播放器曾經獨步天下。

在後續的版本中,RealPlayer曾被命名為RealOne Player、RealPlayer SP等,都曾名噪一時。然而在隨後的版本中,RealPlayer過於激進的商業化嘗試使得這款產品每況愈下。由於過於龐大的體積、惱人的彈出式廣告、捆綁的遊戲中心、傳送軟性色情信息以及篡改註冊表等行為,RealPlayer被《PC World》雜誌在2006年評委電腦產品最差排名的第二名。同時隨著其他播放器的興起,這個播放器霸主逐漸沒落。

不過RealPlayer並非RealNetworks的全部,在過去幾年,RealNetworks中國團隊一直正常運營,因為RMVB的編碼格式仍有巨大市場,截至2012年,RMVB 仍然是視頻共享論壇中使用最廣泛的主流編解碼器,使用RMVB的中國網民數量達到 5.27 億。正是有著這樣量級的用戶背書,RealNetworks憑藉將專利授權給OEM廠商以及芯片廠商維持著公司的營收。

另一方面,2010年1月13日,Rob Glaser 宣佈辭去 Realnetworks CEO 一職,並於同年6月加入紅點風險投資機構成為合夥人,2012年11月9日,Glaser重新執掌RealNetworks,回歸後的Glaser花了兩個月時間把公司重新定位,明確了方向並放棄了一些產品,開始了復興計劃,而中國市場則是復興的目標之一。

痛失中國市場:亂拳打死老師傅

在數字娛樂貧瘠的90年代,已經有國內用戶開始接觸Windows以及最早的數字多媒體產品。Rob Glaser發現有中國用戶開始下載Realplayer上的資源,Rob Glaser來華時遇到一位女孩,女孩對他說,你知道嗎,你把我的生活改變了,Rob Glaser問她怎麼改變?女孩回答:「我現在好喜歡Modonna!」。

在那之前,除了電視以外國內用戶甚至沒有渠道去接觸這些國外明星的影音資料。

在隨後的近10年時間中Realplayer一如它席捲全球一樣席捲了中國市場,Realplayer甚至一度成為盜版Ghost光盤中集成的裝機必備軟件。然而不幸的是,慢慢地開始有中國玩家加入這場遊戲。暴風影音、QQ影音以及PPS等產品的出現,使得Realplayer的霸主地位迅速被顛覆,因為用戶發現,這些播放器不但支持更多的格式,而且還可以提供免費的互聯網影音內容。在他們的帶領下,視頻行業迅速從技術主導轉向了內容主導。

Realnetworks並非沒有能力做這個事情,只是對他們來說,這是一個雷池——在線播放和下載多基於P2P技術,而這一做法在美國是違法的,已經在納斯達克上市的Realnetworks並不願意以身犯險,只能眼睜睜地看著市場份額被剝奪。

另一方面,這些後生小輩並沒有給老大哥面子,儘管RMVB的專利仍然掌握在Realnetworks手中,不過他們並沒有收到一分錢授權費,國內的播放軟件通過技術手段繞過這道檻並直接兼容的RMVB,這讓Realnetworks很惆悵。

「我們曾經告過一個播放器,」Stanley苦笑著說,「最後贏了,判了十幾萬,到現在都沒拿到。」這樣的故事在中國的互聯網行業並不鮮見,Realplayer輸給了國情。

慢慢地Realnetworks將更多的精力轉向了更賺錢的To B業務,而本來就不重推的Realplayer在國內也逐漸被淡忘。

規則與機遇:他們差點做出了iPod

在尊重規則的國際市場上,Realplayer有更多的騰挪空間,Realnetworks面前曾經有兩條通向未來的路:類似iTunes的在線內容商店和類似Napster的P2P內容下載平台。

多數業內人士都知道微軟曾經因為在Windows中捆綁IE而遭到反壟斷訴訟,卻很少有人記得在2003年RealNetworks就因Windows捆綁Windows Media Player而起訴微軟。最終微軟賠償了7.61億美元現金,並通過MSN推廣Realnetworks的服務,不過這並沒有結束微軟對Realnetworks的威脅,同時Realnetworks在很長一段時間都無法尋找到新的業務模式。

在微軟的擠壓下,Realnetworks在尋求著自身的改變。2001年,Realnetworks推出了美國第一個流媒體音樂訂閱服務Rhapsody,這是一次大膽的正版化嘗試,用戶可以每月免費收聽超過25首歌,或者通過包月付費無限制收聽歌曲。

也就是當年,蘋果推出了iTunes播放器。當時Rhapsody有一名工程師提出要製造硬件產品,然而當時由於和CEO Rob Glaser意見不合,這名工程師一氣之下出走並轉投蘋果,於是這一年,蘋果有了iPod,這名工程師,就是後來被稱為iPod之父的Tony Fadell。

或許這是Realnetworks永遠無法彌補的一個遺憾,而在美國被禁止的P2P服務則是Realnetworks的一大隱恨。

1998年,三個年輕人做了一個叫Napster的小程序,可以讓用戶搜索並下載檢索到服務器上的音樂,在2000年初,Napster網絡就已經擁有8000萬的註冊用戶,但是這一項風頭正勁的服務很快招致了音像界的不滿,音像界聯合提起訴訟,最終法院責令Napster終止服務。這裡有個小插曲,三個年輕人中有一個叫Sean Parker的小夥兒,後來成為了Facebook的聯合創始人兼副總裁,以及Spotify的投資人兼聯合創始人。

自那時候起,P2P服務在美國就一直是禁區,無人敢輕易涉足。

在一次次的錯失與壁壘中,Realnetworks試水了在線遊戲、廣告以及內容收費,不過均在對用戶體驗的巨大破壞中以失敗告終。

巨頭回歸:做跨平台視頻社區

Rob Glaser回歸後重新明確了方向,並對產品進行了調整,原有的RMVB編碼器授權仍然構成主要業務,而Helix Server和Helix Producer合併為Helix Broadcaster,提供安保、在線教育以及實時視頻服務。

To C市場方面,下一代的Realplayer也正在醞釀中。

「它不是一款播放器,將是一個視頻社區,用戶可以跨平台播放、分享音視頻以及圖片內容。」Stanley介紹,下一代Realplaye的內容來源由視頻內容提供方提供,不過這並不是重點,這款產品主要是針對個人電腦裡的視頻,用戶可以用各種方式分享給好友,也可以分享到社交網站。

Stanley稱,從市場的角度看,在中國Realnetworks有兩個不做,一是不做播放器,因為做不過,也沒法做P2P服務,二是不會以內容作為主打,不會做視頻網站。同時Realnetworks將對RMVB編碼器進行改進,把它做成「比得上H.265格式的編碼」。

據瞭解,下一代Realplayer將在今年七八月份在美國發佈,而在中國尚無時間表。

對這款產品,Stanley並不願意透露太多,我們無法預知它的成敗,然而同時代的Netscape已經死去,更小輩的Winamp、Foobar等也正在逐漸銷聲匿跡,Realnetworks能從互聯網的蠻荒時代生存至今已經是一個奇蹟,它的成與敗已經不能用一兩款產品的優劣來概括,或許對今天的Realnetworks來說,只要還在創新,就已經是一種勝利。

RealPlayer 歸來 骨灰 軟件 18 血淚
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