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角逐稀土

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作為功能性材料的稀土礦,隨著經濟發展方式的轉變,正成為資本逐利的又一資源性產品
財新《新世紀》 特派華盛頓記者 章濤

 

  從「賭城」拉斯維加斯出發,沿著15號州際公路向西南方向前進,跨過內華達州和加利福尼亞州邊界不遠,便是芒廷帕斯礦山(Mountain Pass),礦區工人正在緊張施工。

  芒廷帕斯礦山毗鄰Majove國家自然保護區,據其所屬的鉬礦公司(Molycorp)介紹,該稀土礦山是在中國以外地區已發現的最大稀土礦山,稀土氧化物現有蘊藏量估計約96萬噸,邊界品位5%,若按年產量19090噸計算,可開採期將超過30年。

  在上世紀60年代中期至80年代末,芒廷帕斯礦山一度是全球稀土第一大供應源,但它在2002年至2007年間停工五年,雖然2010年底恢復 了開採,直至今日規模仍然不大。但鉬礦公司已經雄心勃勃地表示,公司正全力運轉,預計2012年底之前年產量將升至19090噸,2013年底前產量還將 翻番。

  芒廷帕斯礦山的故事,正是全球稀土市場變遷的縮影。

起伏身世

  發現芒廷帕斯礦山近乎偶然。據加州州立理工大學記載,1949年兩位勘探員帶著借來的蓋格計數器尋找鈾礦,行至礦區附近時儀器顯示出放射性反 應,於是兩人將樣品送往美國地質勘探局分析,礦石被鑑定為氟碳酸鹽氟碳鈰礦。由於不是希望尋找的鈾礦,而當時稀土還未大規模應用,價值不高。

  但美國地質勘探局於次年對該地區進行了詳細調查,發現在附近蘊藏有大量非放射性氟碳鈰礦,也即所謂的稀土礦。上述勘探員中有一位供職於鉬礦公司前身美國鉬礦公司(Molybdenum Corporation of America),他預見到稀土可能今後會有巨大發展前景,於是建議該公司買下了這片220英畝礦區。

  芒廷帕斯礦區運營初始產量不大,但隨著上世紀60年代彩電業的勃興,稀土中的銪作為螢光粉需求量大增。礦區於1966年安設了新型選礦機,該礦 的稀土氧化物年產量超過1.2萬噸,幾乎壟斷了美國的稀土供應,且佔據全球稀土供應量的60%以上,使得美國取代南非成為世界最大的稀土元素供應商。 1977年,改名後的鉬礦公司被美國優尼科公司購得。

  但上世紀80年代後,這座全球供應量最大的礦山受到了來自中國的嚴峻挑戰。

  曾任職於美國地質勘探局從事稀土研究的海德里克(Jim Hedrick)向財新《新世紀》記者回憶,在中國進入稀土市場前,純度不錯的氧化物每公斤100美元左右,但隨著中國供應商的加入,價格先是降到20美元,之後再進一步降到4美元-8美元。「我完全無法相信他們能夠從中賺取利潤,一些人被迫離開了這個市場。」他說。

  而美國金屬技術研究所的稀土行業專家利夫頓(Jack Lifton)也表示,由於中國企業看到了稀土市場正在擴大,為了搶佔市場,採取降低價格的手段很正常,但問題是中國稀土售價甚至低過了美國的成本價。

  儘管面對中國企業的衝擊下,芒廷帕斯礦山仍在勉力支撐,1997年產量還維持在1萬噸左右。但1998年的環境污染事故,使礦山持續經營面臨困境。

  由於地處山間,芒廷帕斯礦區需要從鄰近自然保護區的湖中泵水。1998年,礦區在沖洗尾礦管道過程中,數千加侖攜帶放射性物質的水傾瀉入 Majove保護區的湖中,在調查過程中,美國政府發現鉬礦公司從1984年至1988年間總共發生過60多次洩漏,其中有一些並未報告。為此,公司總計 耗費140萬美元支付罰款並達成和解。

  芒廷帕斯礦區從1998年之後產量銳減,2000年時產量已經降至5000噸。但是,與市場普遍認為礦山停業源於中國公司競爭的觀點不同,鉬礦公司首席執行官史密斯(Mark Smith)辯解稱,環保問題才是導致礦山停工的原因。

  尾礦庫是礦山重要的環保設施,負責容納排出尾礦或其他工業廢渣,按照史密斯的解釋,由於現有尾礦庫已沒有更多容量,本計劃在2002年就可取得 的新尾礦庫許可遲遲不被許可,直到2004年30年的採礦計劃和環境影響評估報告才得以通過,但獲批時規劃中已沒有建新庫的位置,因此礦山在2002年最 終停工,美國稀土開採也從此停止。

  在此期間,中國企業在全球稀土市場的市場份額大增,從1995年左右稀土產量佔全球產量的55%左右不斷上升至2008年時的96%。根據美國 能源部去年底出台的《關鍵材料戰略》報告,2009年時中國稀土氧化物供應量為12.5萬噸,俄羅斯為2470噸,印度50噸,美國為0。

  但儘管處於壟斷地位,中國從上世紀90年代開始到2005年卻並未從這一地位中獲益。根據內蒙古自治區稀土行業協會網站上的信息,從1990年 到2005年中國稀土的出口量增長了近10倍,可是價格被壓低到當初價格的64%。在世界高科技電子、激光、通信、超導等材料幾何級需求的情況下,中國的 稀土價格不但沒有水漲船高,反而每況愈下。

  由於中國政府2007年開始對稀土生產實行指令性規劃,並開始減少稀土出口,情況出現好轉。國際市場稀土價格除了金融危機期間出現下跌,基本保持上漲態勢。

  按照中國商務部的統計,2007年中國稀土出口的海關平均價為每噸14052美元,同比上漲95.4%。根據鉬礦公司招股說明書介紹,在經歷 2009年下跌之後,2009年10月至2010年6月間,稀土價格平均上漲約70%,其中氧化鈰、氧化鑭等常用稀土氧化物的價格上漲超過80%。

  但過猶不及。一位國外稀土行業人士向財新《新世紀》記者表示,中國限產導致的價格飛漲對稀土公司來說短期肯定是利好消息,但長期來看可能會對稀 土全行業帶來負面影響。「稀土價格成倍翻可能會抑制稀土的大規模應用,高額價格會鼓勵各國開發稀土替代資源和技術以降低成本,一個合理價格、穩定供應的稀 土產業是最好的。」他說。

資本逐利

  與結構性材料不同,作為功能性材料的稀土隨著經濟發展方式的轉變,在最近20年來變得日益重要。隨著綠色產業的迅猛發展,混合動力、電池汽車、 風機等都需要用到稀土,而且稀土元素還廣泛運用於電子產品和國防工業,在諸如制導、衛星、探測、通信、激光、夜視、光纖等以軍事為先導的尖端高精技術領 域。

  據澳大利亞IMCOA諮詢公司的統計,除2008年-2009年間由於金融危機影響導致稀土需求量下跌外,從2005年至2015年全球稀土需求量持續攀升,預計2015年時可能達到20萬噸。

  雖然中國政府2007年時還未大量限產,大洋兩岸的稀土企業卻在當年同時開始了大的動作。作為澳洲重量級的稀土企業,萊納公司(Lynas)開始籌劃在馬來西亞建立稀土分離廠,而鉬礦公司則自1998年以來重新開始萃取釹鐠元素。

  「我在稀土行業做了很多年,2007年中國的稀土出口量並未發生太大變化,但有意思的是,萊納和鉬礦在2007年同時變得活躍起來,在我看來可能更多是出於資本市場的推動。」利夫頓說。

  萊納首席顧問王鷗向財新《新世紀》記者解釋,實際上萊納從2001年便已開始計劃增產,但由於其在中國建廠的計劃後來因中國政府稀土出口配額的 限制而受挫,因此2007年轉向馬來西亞。之所以考慮增產是因為看到稀土市場上中國基本處於壟斷局面,所以國際市場肯定會需要替代者。

  「應該說,增產計劃既和對市場前景的預測有關,也和資本市場的作用有關,只有有了資本推動,故事才會成為亮點。」他說。

  萊納在馬來西亞的分離冶煉廠項目,主要通過可轉債進行融資,但隨後的金融危機中很多資金撤走,項目一度擱置,但後來通過增發10億股的方式再次募集資金,現在項目已經重啟,預計2012年可以進入市場。

  而鉬礦公司的重新啟動資本作用的痕跡更加明顯。2005年中海油競購優尼科失敗後,優尼科攜帶鉬礦公司投入國際能源巨頭雪佛龍旗下。但據利夫頓介紹,雪佛龍主要以石油業務為主,對芒廷帕斯礦山這一被廢棄的礦山並沒興趣。「這感覺就像和一個百歲老太婆親熱一樣。」他說。

  2007年,由高盛和數傢俬募基金共同組建的一家公司,經過13個月的談判將鉬礦公司收購。據利夫頓介紹,鉬礦公司的首席執行官2009年時向他透露,公司計劃在2012年上市。但是,由於資本市場在2010年時對稀土充滿熱情,因此公司於去年夏天在紐交所上市。

  「資本市場的熱情應該始自2007年時的萊納,美國市場上的投資者看到萊納對中國公司和摩根士丹利的吸引力,於是選擇了與前者具有同樣概念的鉬礦公司。現有的稀土供應除了包括鏑、鋱在內的重稀土外沒有任何短缺,資本市場的熱捧更多是出於對未來的猜測。」利夫頓說。

「向稀土前進」

  可以確定的是,由於需求增大和價格飛漲,現有稀土企業增產和更多新企業進入稀土行業將成為趨勢。前述國外稀土人士介紹,過去稀土行業特點是市場 容量小,價格也不高,上世紀八九十年代甚至本世紀前五年,全球只有年均10億美元貿易量,就算企業市場份額再大收益也不高,而且分離稀土的流程很長,前期 投入大導致風險較高,因此願意加入該行業的人不多,但現在整體市場在不斷擴大,投資者的興趣因此增加。

  科勒(Edward Cowle)本是一間名為釷礦能源公司的總裁,據該公司網站介紹,其位於愛達荷州的鑽石溪礦山稀土含量為4.7%,其中重稀土含量超過1%。後來美國地質 勘探局將該公司位於愛達荷州和蒙大拿州礦山的稀土儲量列入報告,於是兩年半以前該公司決定更名為美國稀土公司,一下子成為媒體關注的熱點。他向財新《新世 紀》記者表示,該公司已從一知名投資機構獲得大筆投資,近期將公佈具體內容。

  「投資者的錢和興趣都有的是,但他們擔心的是投資的東西其實是假的。現在全世界有約150家稀土公司,大部分是小型上市公司,據我從行業人士那 裡瞭解到的看法是,真的稀土公司不到10家。」他說。按照他的解釋,所謂真正的稀土公司應該是除了擁有礦山,也必須能實際大規模開採。

  他同時承認,公司要實際進入市場還需要多年時間,而且屆時規模無法和鉬礦公司相比。

  作為美國主要稀土生產商,鉬礦公司自2007年恢復運營以來,並未開始對芒廷帕斯礦山進行大規模開採,主要是用庫存稀土礦生產氧化物,另外則重點開發如何提高稀土回收率。

  目前該產業平均回收率約在50%-60%,而該公司計劃使回收率提高到90%。「我們計劃在2011年內完成這項工作,這樣我們礦石用量將降至80年代用量的一半,從而使礦山壽命增加至140年。」鉬礦公司首席執行官史密斯說。

  在擴大礦山產量方面,該礦山預計2012年時稀土氧化物產量達到19090噸,而第二期擴容計劃也已得到董事會批准,擬通過發行強制可轉換優先股和普通股以募集資金,摩根大通和摩根士丹利將擔任其聯合承銷商。按計劃該公司二期擴容在2013年底完成後產量將達4萬噸。

  前述稀土行業人士向財新《新世紀》記者表示,行業內的看法是2015年全球18萬-20萬噸稀土產量中,中國將佔到10萬噸,鉬礦公司和萊納公 司可能各自生產4萬噸,其餘則由一些小公司提供。雖然鉬礦公司的公關負責人向財新《新世紀》記者表示質疑對萊納4萬噸產量的提法,但中國作為全球第一大供 應商的地位短期內不會動搖。

  儘管美國稀土蘊藏量豐富,但前美國地質勘探局的海德里克表示,不同於中國,美國礦山獲得批准並開始實際採礦需要很長時間,現在一些新進入市場的 公司還處在探礦階段,正進行航空遙感和鑽探測量,而且美國政府也並未給予補貼,目前除鉬礦公司外,其他都需要至少5年-7年才能進行開採。

  財新《新世紀》記者採訪的數位國外稀土行業人士都表示,中國和日本是全球最主要的稀土原材料供求方,日本目前並未出現稀土短缺,只是擔心由於中國自身的需求的不斷增長,在未來將進一步壓縮對日本的供給量,因此才會在2010年中國大幅減少出口配額時如此緊張。

  因此,日本將目光投向了美國。去年10月,日本住友公司和鉬礦公司簽訂了1.3億美元的財務支持備忘錄,在日本國家油氣金屬公司的支持下,住友 以購買普通股和公司債的形式向鉬礦公司提供支持,用以發展從礦到磁的生產供應鏈。而作為回報,住友將獲得今後七年的穩定稀土供應。12月,日立金屬也與鉬 礦公司達成建立合資公司的協議,將在美國組建稀土合金和磁鐵生產企業。

  據美國稀土公司的科勒介紹,今年春夏之際可能還會有數筆日本投資美國稀土的案子將會宣佈,但美國對中國投資稀土則較敏感。

  一位不願公佈姓名的美國稀土礦主向財新《新世紀》記者表示,確有數家中國企業和其接觸商談投資意向。「但是,連中國企業自己都不願意去經歷漫長的審批流程,因為它們知道最後美國政府會對它們說不,擔心這個審批只是浪費時間。」

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