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機器人創客不畏資本寒冬

據知情人士向第一財經透露的消息,可編程機器人硬件創業公司深圳創客工場(Makeblock)正在進行最新一輪融資。經求證,創客工場方面不願透露姓名的人士向第一財經記者確認了融資的消息。“融資規模現在還未透露,要等到4月對外公布,應該是超過千萬美元級別。”

認真賺錢的階段

一位熟悉創客工場的長期活躍於中國創客圈的領軍人物對第一財經記者表示:“幾千萬美元的融資額度並不是特別高,和之前融資的幾家創客類公司差不多,現在資本還是處於寒冬。但是今年開始創客公司進入了認真賺錢的階段。”據彭博社報道,創客工場B輪融資規模在3000萬美元左右,融資後公司估值將達2億美元。2014年,創客工場獲得了紅杉領投的600萬美元A輪融資。

創客工場是一個包含金屬積木、電子模塊、軟件工具等幾百種零件的工程積木平臺。從某種程度上來說,創客工場可以看作是“開源硬件的樂高”,雖然公司稱並不把樂高作為自己的目標。借助Makeblock,孩子們可以快速搭建高性能機械結構或者獨一無二的機器人。“這不僅僅是開發益智,也是真正用來教學的正式的方法。”新車間創始人李大維對第一財經記者表示。

此前,類似創客工場的開源硬件平臺深圳矽遞科技(SeeedStudio)和上海的硬件供應商DFRobot都已經分獲千萬美元級別融資。這些公司面對的競爭是來自著名的教育機構培生,或者樂高集團和索尼等巨頭公司,它們都提供所謂的STEM教學。STEM是匯集科學、技術、工程和數學等綜合知識的教學手段,能夠幫助孩子為將來接受數字化的教育做準備。根據北京研究機構JMD教育提供的數據,到2020年,STEM行業的市場規模將達到150億美元。

STEM的概念最早由美國人在十幾年前就已經提出,但近幾年來才在中國逐漸流行。“幾十年前學的東西,教育的方式方法都已經跟不上時代的發展了,歐美的STEM教育策略也逐漸被中國所接受,我們國家教育部發布的白皮書,把STEM和創客教育納入了教育體系。”創客工場副總裁李然對第一財經記者表示,“中國越來越重視創新和創客教育,政府的支持力度很大。”

創客工場目前的投資人包括紅杉資本以及深圳的硬件初創公司加速器HAX,HAX是創新工場的天使投資人。HAX創始人Benjamin Joffe對第一財經記者表示:“創客工場已經加入了HAX的舊金山項目,這將幫助他們擴大全球業務。當你需要擴張的時候,有多一點資金總是能夠有備無患。”

HAX源自美國,是矽谷著名的硬件創業孵化器,模式類似於國外該領域的先鋒孵化器Y Combinator(YC),總部在舊金山。2012年在“中國的矽谷”深圳成立了孵化器,幫助中國硬件企業走向全球。據Joffe介紹,創客工場不僅加入了舊金山的項目,近期還宣布了與軟銀在日本的合作項目。

針對海外的布局,創客工場方面向第一財經記者表示,公司在日本、歐洲和美國都有開設分公司的計劃。盡管歐美和日本在創客硬件領域的起步比較早,相對成熟,但是中國市場發展最快,規模效應大。“中國的公司整合能力和規模很強,供應鏈成本更有競爭優勢,也有創新點,品牌和策略更有前瞻性。”李然表示,“國外公司更加傾向於垂直和細分領域,中國更加註重生態圈的建立。”

創業“熱”資本“寒”

創客工場是2013年由學飛機設計出身的“創客”王建軍創立。他希望人們能夠“像搭積木那樣造機器人”。創客工場的硬件能夠滿足機器人愛好者或者教學目的的用途。據創客工場方面介紹,一套機械零部件和電子模塊加軟件的售價在100~500美元不等,適用於8~20歲或以上的人群。創客工場最重要的目標用戶是教育培訓機構、學校和終端消費者。創新工場目前已經覆蓋了全球多個國家和地區的1萬多所學校。

彭博社報道稱,目前全球有超過60萬人在使用創客工場的硬件模塊,但創客工場表示,加上軟件銷量,公司的用戶數量超過百萬量級。不過,創客工場目前超過60%的收入都來自於海外。

矽遞科技也遇到了同樣的問題。在2015年的5000萬元年收入中,國內市場營收只占比不到1%,這反映了國內的創客還有很大的潛力可以挖掘。李大維對第一財經記者表示:“相比中國的那些硬件公司,國外公司的起步要更早,融資規模也不小。”像總部位於紐約的模塊化電子元件公司Littlebits,在截至2015年上半年的兩輪融資中就已經融得了4400萬美元。

相比而言,我國的創客產業鏈還沒有完全成型,但鏈條構成和脈絡已經逐漸清晰起來。創客的產業鏈鏈條從創客、眾創空間開始,到硬件供應商,通過企業孵化器或者眾籌平臺走向市場,最後到達消費者手中。

根據上海財經大學發布的《2016眾創空間發展報告》,截止到2016年11月,全國共有創客空間3155家,享受政策優惠的創客空間數量已經達到1337家,占全國創客空間數量的42.4%。

一般每個創客空間都有自己側重的方面,比如重點做智能機器人的創客空間,創客們可以根據自己的地域和喜好選擇加入創客空間進行交流學習。創客和創客空間是整個創客產業鏈的開端和核心,也是產業鏈中發展最快的部分。比如創客工場在HAX中孵化成功就是一個典型的成功案例。

盡管像李大維所言,資本寒冬仍未過去,但在機器人領域的全球投資卻在逆勢升溫。投資人尤其對教育領域的機器人概念感興趣,比如機器人如何教兒童編程。2016年,教育機器人領域的投資金額刷新了近五年的峰值。除了創客工場以外,開發可編程機器人的奇幻工房(Wonder Workshop)獲得了來自Google Venture、Madrona Venture和CRV等多家公司的領投。今年1月,位於洛杉磯的娛樂設計公司Two Bit Circus獲得新一輪1500萬美元的融資,Foundry Group、Techstars Ventures、英特爾資本等跟投。

根據CB Insights的數據,機器人初創企業的交易仍然活躍。2016年融資交易量同比上漲近20%。過去五年,初創企業融得資金的28%用於消費級機器人的研發,其中就包括教育用途的機器人。

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