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天才高中生:被打臉199次 也要去嘗試 15歲發明癌症試紙 18歲做奈米機器人


2015-09-28  TWM

三年前他發明了胰臟癌試紙驚豔世界, 連美國總統歐巴馬也把他請到白宮盛讚成就; 三年後,他又發表了奈米機器人計畫。 他說,年輕人有一堆超級好點子,但更重要的是努力證明自己是對的。

一頭蓬鬆金髮,不講話的時候,他和美國東岸大街上任何一個青少年沒有什麼不同,然而當他開口談論科學時,一雙眼睛便會瞬間發亮。

他是十八歲的傑克.安卓卡,「他正在做的事,比我在高中時做的事,酷多了!」這是美國總統歐巴馬對傑克的評價;歐巴馬說的不只是現在,而是三年前……。

早在十五歲那年,傑克的科學研究就已驚動全球。他獲得二○一二年「英特爾國際科學與工程大獎賽」的首獎,並受邀到白宮聆聽歐巴馬發表國情咨文,他的故事被 《麥胖報告》導演摩根•史柏路克(Morgan. Spurlock)拍成紀錄片《你不知道的傑克》。他,發明了檢測胰臟癌的試紙。

胰臟癌,被認為是致死率最高的癌症,罹病後能夠存活五年的機率只有四%,原因在於這種癌症極難早期察覺,也就是這個原因,傑克的發明被認為具有革命性、是一種「改變世界」等級的成果。

儘管這個出自十五歲高中生之手的發明,面臨不少醫學界的質疑挑戰,但無論如何,美國已有藥廠和他簽約,著手研究商品化的可能,「簽了保密條款,不能說是哪 一家,但他們跟我說正在老鼠測試階段,如果順利,五到十年或許能夠商品化。」隨著記錄自己故事的新書出版,傑克近來再度活躍於媒體,在接受《今周刊》專訪 時,這位十八歲男孩最想傳達的,其實不是科學成就或商業利益,「當然,我也有心理準備,這個試紙最後可能行不通。但重點是,我很努力地嘗試了,我已用盡一 切方法去證明自己的想法是對的。」他要傳達的,是一種「嘗試的勇氣」。

研究出癌症試紙新點子

寄出兩百封信,想找合作實驗室別以為這位十八歲的小屁孩什麼都不懂,在研究胰臟癌試紙的起點,他就收到了一九九次的拒絕、否定,甚至嘲諷。

三年前,當他寄出兩百封信給美國各大癌症權威教授,試圖分享癌症試紙的新點子,並且希望對方提供實驗室時,卻陸續收到用詞凌厲的拒絕函,一共收到了一百九十九封。

如果話說從頭,他遭遇的挫折又遠遠超過這一九九封拒絕信。

出生在美國馬里蘭州的傑克,或許是受到身為麻醉師的母親影響,從小就對科學非常感興趣,最大的願望就是親眼見證一場真正的手術。他和哥哥路克(Luke Andraka)的腦袋充滿著各種稀奇古怪的點子,「我跟哥哥總會隨身攜帶一本『點子書』,隨時把腦中的想法記下來。」傑克回憶,從小,兄弟倆在餐桌上討 論的就不是運動、學校生活,而是他和哥哥進行祕密實驗後的新發現,「地下室是我們的祕密基地啊!我們家甚至有一條規定是這麼說的:你可以在地下室做任何實 驗,但拜託,不能把房子給燒了。」傑克笑說,這樣的家規不是沒有原因的,因為他們兄弟倆真的曾經把整個社區弄到跳電,並且還曾經因為購買氮氣以及其他有機 化合物,受到美國聯邦調查局(FBI)監督。

然而,家裡的溫暖並無法傳遞到學校的圍牆內。他的科學怪胎形象受到同學側目,特出的競賽表現,也使他成為一個顯眼的目標;升上高中之後,他透過簡訊宣告自 己出櫃,當然,這在部分同學眼中又成為最佳霸凌「著力點」,「嚴重時,我被欺負到只能獨自躲在廁所的馬桶上吃午餐,尋求片刻寧靜。」同時,他親密的忘年之 交泰德叔叔因為胰臟癌而去世,「這是我生命中最沉重的打擊,我第一次感受到生命消失的恐懼。」傑克回憶,他會動念研究胰臟癌檢測方法,關鍵就是當時「想靠 科學走出憂鬱」,用自己最熟悉熱愛的方式尋求情緒的解脫。

他做過很多實驗,但他根本不懂醫學,「幸好我有兩個好朋友:Google和維基百科。」身為數位原住民(編按:指一九八○年代以後出生的人,一出生即生長在個人電腦全球流行的年代)的他,決定從Google和維基百科下手,找出有效治療胰臟癌的方式。

第1封信:「自動回覆」

收件者連看都沒看,讓他無言雖然把目標設定在「治療」,顯然太過天馬行空,但他在過程中也意外發現,胰臟癌患者第一年的存活率僅有二○%,原因在於現行技術能夠確診的時間點通常太晚,惟有找出精準的篩檢方式,才能早期治療。

於是他從網路上蒐集各種胰臟癌的案例細節,並透過網路購買期刊文章,比對後,找出一種在胰臟癌患者身上會巨幅增加、並可在血液中測出的異常蛋白質「間皮素」(mesothelin),並結合奈米碳管做成試紙。

「上課是有用的!」傑克回憶,那是在一堂生物課上,老師在台上講著抗體,他則印出一疊奈米碳管的資料,放在桌子底下埋頭苦讀,「靈機一動,老師講到的抗體 結合奈米碳管,或許正可檢測出異常的間皮素。」他將兩者結合,開發出的胰臟癌試紙,號稱可比現行的檢測技術快速一六八倍,成本則只有現行八百美元費用的二 六六六七分之一。

從那一堂生物課到最後的成果,中間就是一九九封拒絕信的過程。「把信寄出的那一刻,我其實是很有信心的,滿心以為會得到一大堆的邀約回覆。」傑克回憶,當 他收到第一封拒絕信時,其實還不以為意,「因為那顯然是一封『自動回覆』信件,收件者其實根本沒有認真看。」第114封信:別浪費大家的時間用詞超傷人, 但他決定堅持到底第二封、第三封……,就算傑克再有自信,也不免開始懷疑自己,「最傷人的是第一一四封,那封信,竟然叫我別再浪費大家的寶貴時間。」於 是,他把自己的實驗企畫案交給一向「批評弟弟不遺餘力」的哥哥,「當他說『沒問題』,我就決定堅持到底。」等到正面回覆,是在第一九二封信的時候,來自約 翰.霍普金斯醫院的梅特拉博士,邀他前往一敘。

「就算這樣,我知道,學校的老師跟父母也都不相信我會成功,甚至是我自己,也沒有十足把握。」傑克說,「但至少有一件事是確定的:如果你不去嘗試,你永遠 不知道自己的想法對不對。我必須去試。」接著,他像是進入某個高深實驗的情境裡,喃喃地分析著一種關於「勇於嘗試」的心理素質:「對於自己正在做的事,你 不能悲觀,總是要正面看待,這樣,你在實驗失敗時才會從中學習經驗,而不是直接把自己的想法宣判死刑。」對於和他同年齡的青少年朋友,傑克也提出他的建 議,「這個世界需要我們的創造力,我們有很多超級好點子,雖然沒錢沒資源,但只要一直勇敢的嘗試,總能得到自己想要的結果。」今年六月,傑克又再做一場更 大的夢了;在加拿大多倫多的創意城市論壇(IdeaCity Conference)上,他分享最新的研究——奈米機器人(nanobots)。在他的想像中,這是一種像是微型炸彈的東西,擁有特殊的形狀,在被注入 體內後,可以篩選造成癌症的DNA(去氧核醣核酸),避免它們複製。

天馬行空嗎?管你的,年輕人就是有做夢的權利,而且,傑克大概很快就會用扎扎實實的實驗,讓這場白日夢愈來愈有成真的可能。

Profile 傑克.安卓卡(Jack Andraka)

出生:1997年

學歷:美國北郡高中,2015年即將入學史丹佛大學就讀生物工程著作:《發明癌症試紙的男孩》

特殊事蹟:

2012年奪下英特爾國際科學與工程大賽(ISEF)首獎高登摩爾獎2014年國家地理新興探索家

傑佛遜公共服務獎

在TED的演講吸引近400萬人點閱

撰文 / 張佳婷


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