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專訪VR首個百萬富翁:虛擬世界賺真錢

1 : GS(14)@2016-03-23 15:55:20

2016-03-19 iM

美國總統大選正進行得如火如荼,候選人之一的Donald Trump更是惹火人物,同時在虛擬實境(Virtual Reality)世界也正舉行另一場總統選舉,發起人兼候選人之一的Jon NEVERDIE Jacobs的言論不亞於Trump,他承諾在首4年任期內將創造逾10億個工作機會,誓要由虛擬世界推動實體經濟。

這看似異想天開的點子,已在逐步實現,並滲入我們的生活。為了迎接VR新世界,由軟硬件開發商到內容及平台提供者,無不對此新商機虎視眈眈。在今年的世界移動通訊大會(MWC)上,大量VR產品被推出來試水溫,當中最引人注目的,是三星伙拍Facebook持有的VR公司Oculus推出手機入門版Gear VR眼鏡,而Oculus亦將於本月底推出針對高階電腦用家的自家產品Rift。

在三星Gear VR的發布會上,Facebook教主朱克伯格(Mark Zuckerberg)神秘現身撑場及大談VR的未來發展,「VR將是下一個社交平台,容許任何人都可以自行創造及體驗他們想要的東西。很快,我們將活在一個人人都擁有身臨其境的能力的世界。」

早在兩年前,Facebook以20億美元(約156億港元)買入Oculus,屬於最早期涉足VR軟件技術開發的公司,近來fb亦成立VR團隊以製作更多VR應用程式,配合未來趨勢,例如支援360度影片。Oculus自家產品Rift在今年1月開始接收預訂,並將於本月28日上市,售價為600美元(約4,680港元),朱克伯格原本有意降低價格以吸引更多用家,以擴大VR市場,但因Rift需要成本昂貴的影像顯示卡(Graphic card),例如Nvidia Geforce 970或AMD 290等,無法調低售價。但調查顯示目前僅有約4%的電腦用家擁有Nvidia 970,足以支援Rift操作。

fb夥三星推平價版

有見及此,fb與擅長硬件製造的三星合作,推出初階版的Gear VR,售價只是99美元(約772港元),為Rift的六分一,雖然影像質素較遜色,但只須搭配三星指定型號手機及安裝Oculus VR的應用程式便可以使用,而且三星更推出隨機贈送計劃,即任何預購新機Galaxy S7或S7 Edge的用家,有機會免費獲贈Gear VR。另一對手LG在推出G5時亦採用了同一市場推廣策略,以吸引更多VR用家。

很明顯,VR將是下一個兵家必爭之地,相關裝置將愈趨普及。除了巨企財雄勢大之外,亦有靠網上集資平台Kickstarter起家的Avegant,雖僅成立3年,但憑着其唯一研發項目Glyph耳機,在2014年初短短4周內集資150萬美元(約1,170萬港元),至該年底共集資950萬美元(約7,410萬港元),而在去年8月結束的第二輪集資,獲得2,400萬美元(約1.87億港元),當中包括中國投資者杭州聯絡互動信息科技。到底Glyph耳機有何過人之處?

創辦人之一的湯家寧,在美國出世,其後回台灣就學,至大學時再回美國升讀麻省理工學院機電工程系,曾在母校工作逾10年及自立諮詢公司。Glyph耳機的突圍而出,令湯家寧獲邀出席今年MWC的Gamelab Mobile環節,分享VR的發展機遇,他不諱言:「VR仍在發展初段,而我們的產品已面世。」言下之意,他走在同行之前,亦把握此大會時機向潛在買家及海內外媒體介紹Glyph。

耳機形移動影院

單從外形來看,Glyph與一般頭戴式耳機無異,擁有巨型的耳塞,隔音及音質一流已不在話下,更內有乾坤,就在耳帶位置設有微鏡,佩戴者要自動調整朣孔對焦,再接駁上智能手機、平板電腦、電腦、遊戲機等,可以支援播放的電子產品遠多三星Gear VR及Oculus Rift。由於Glyph透過其專利——視網膜成像技術(Retinal Imaging Technology),將影像投射在視網膜上,惟視野範圍僅40度,不及Rift的110度及Gear VR的96度。

「你可以透過Glyph觀看Netflix、土豆網的電影或電視劇,亦可進行2D、3D遊戲,而近來亦開始發展360度影片內容。在你使用Glyph途中,毋須除下Glyph,只要視綫離開鏡頭,便可觀察到周遭環境,包括查看手機信息等。」在記者試用Glyph時,湯家寧不忘在旁給予指示。

當Glyph向上戴時,只作耳機用途;向下架在眼前時,便成為多用途裝備。「我每月飛一趟香港,每次出差必定帶上Glyph,就好像一個流動的電影院,即不受周遭的人所影響,也不受航空公司提供的影片所限。」Glyph最長可播放4小時短片,充電時間約3小時。

Glyph被指設計較為笨重,湯家寧表示未來會逐步改善設計,甚至推出女士版,更笑言會採納記者意見,增加防水功能。經體驗後,記者反覺得Glyph在佩戴上,較三星及Oculus的VR裝備來得方便,主要因為Glyph供用家靜態使用,以視覺上享受為主,故毋須將頭帶由頭頂向下套住,就可完全遮蓋眼睛;而三星及Oculus的產品因配合其他裝備以增強真實感,有機會令身體出現搖晃的情況,故有必要固定佩戴位置。記者曾在三星的試驗區,目睹有體驗者受不了過度逼真、刺激的滑雪遊戲要中途除下Gear VR。

同樣是以VR作賣點,Oculus Rift、三星Gear VR及Avegant Glyph三者中,以Glyph售價最高,為699美元,目前只會付運至美國及中國。

自辦總統選舉改變世界

「我想成為個搖滾總統且帶點占士邦的感覺,聽起來很性感吧!」一身黑色型格打扮、架着豹紋粗框眼鏡的Jon Neverdie Jacobs,和記者說起他的VR總統夢,忍不住沾沾自喜,這是記者在MWC中聽過最有趣卻同時最令人難以置信的故事。

他原名為Jon Jacobs,是一位英國演員、導演兼監製人,其Middle name「Neverdie」是他在VR遊戲社群Entropia Universe創造出來的阿凡達(Avatar)之名,意思是不死之身,這不同於網絡遊戲中的第二生命,因為VR世界的貨幣能確確實實地兌換成現實世界的金錢,令Jacobs成為VR第一個百萬富翁。

在2005年底,Jacobs從現實世界的樓按套現了10萬美元(約78萬港元)在Entropia Universe建立一個度假村項目Club NEVERDIE,經營購物中心、物業買賣等活動,翌年5月首個虛擬世界夜店開幕,其時整個虛擬度假村項目估價淨值為150萬美元(約1,170萬港元),令他聲名大噪的是,數月後單是夜店便以63.5萬美元(約495萬港元)沽出,成為網絡世界有史以來最大筆交易。

在2008年,Jacobs的Club NEVERDIE以虛擬世界最具價值項目而被納入健力士紀錄,其後他亦建立NEVERDIE Studios,將現實世界的流行文化引入VR世界,包括King Kong、Michael Jackson及Motorhead主音Lemmy Kilmister。而Lemmy是他老友亦是阿凡達的支持者,最近二人更製作總統競選音樂短片,所以無論在現實生活或VR世界,Jacobs都是個名人,一舉一動都備受關注。

VR衍生就業商機

他坦言,在九十年代末曾跟人家說起網絡世界這主意,大家都以為他發瘋了,但時間證明一切,並為他帶來巨額財富。Entropia Universe由瑞典公司MindArk建立,這個虛擬遊戲社群擁有自家貨幣PED(Project Entropia Dollars),每10 PED兌換到1美元,此滙率不變,所以玩家在虛擬世界的交易可以直接變成真金白銀,並在現實世界的提款機提取現金,在2005年的交投額估為1.65億美元(約12.9億港元),至2016年預料達至4億美元(約31.2億港元)。

另外,Jacobs亦談及Entropia Universe處於的行星Calypso,其投資回報同樣驚人,「在2011年,1 CLD(Calypso Land Deed)市價為100美元(約780港元),至2016年的5年間升至170美元(約1,326港元),平均每周分紅佔年度投資回報(ROI)的21.6%,每1 CLD的總股息收益約為84美元(約655港元)。」他不禁反問記者,在現時的現實世界投資哪有這麼吸引的回報?

他續說,VR世界創造了新的就業機會彌補了現實世界的失業率,不同於很久以前美國靠起路、重建城市來增加就業。其實VR不止於電腦遊戲,目前已應用在建築、汽車設計等行業上。所以他在自辦的競選總統記者會上承諾,在首4年任期內創造逾10億個職業,「在未來8年,VR的潛力驚人,將帶來巨大的全球性就業機會,以抗衡人工智能(AI)及機器人技術所導致失去的工作機會。」

Jacobs認為未來的世界懂得電腦技術就是最大本錢,他的17歲兒子就在網絡世界長大,並得到預先訓練(Pre-trained)。記者即刻擔心地問,普通人如我不擅長科技,如何求存?他笑說:「現在投資商品、股票的人,他們真的懂得背後的運作嗎?未來VR亦可發展成指數,你不必化身進入虛擬世界,也可以從中投資。」

AI與VR相輔相成

「在過去的3至5年,頂尖科技公司包括三星、Facebook、Google和微軟在VR及增強現境(Augmented Reality,AR)投資了60億美元(約468億港元),以加強硬件和軟件開發。」他亦談及,Google的AI團隊首腦Ray Kurzweil正進一步研究AI,在未來25至30年不排除將人腦與AI結合,即使死後,其思想還活躍於世上,經由AI操作。

AI與VR的發展可謂相輔相成,但有可能威脅到人類的安全,有份在AI項目上大灑金錢的矽谷名人、Tesla創辦人Elon Musk,曾發表AI可能顛覆人類的隱憂。Jacobs亦認同,人類要必須做好預防措施,確保免受AI的入侵。

然而,科技發展已逐步改變了我們的世界,以及我們對世界的認知,「進入VR世界猶如發現新大陸,一個更具國際化的新美國,人人可以重塑自己,由衣着到職位到國籍,可以發揮更大的個人潛力。」Jacobs自豪地說。

問及這些年來如何平衡現實與虛擬世界的生活,會否失去社交能力?Jacobs回應:「你看看我,我仍與現實世界保持緊密聯繫。」訪問當天,他的行李仍滯留在機場,否則就可向記者展示他的巨型總統海報及服飾。VR總統選舉將於本月27日結束投票,未知Jacobs會否如願當上VR史上第一任總統以及落實他的競選承諾——在4年任期內創造逾10億個工作機會?

後記:Jacobs父親指羅琳抄襲

寫稿時,記者不忘上網搜尋一下有關Jacobs的新聞及往蹟,發現其身為金融家、已於1997年去世的父親Adrian Jacobs,遺囑上曾指控哈利波特作者羅琳(JK Rowling)涉嫌抄襲,作出5億英鎊(約56億港元)的追討費。Adrian Jacobs在1987年出版過一本有關魔法的兒童圖書,名為《Willy The Wizard》,較哈利波特第一本書早10年發行。
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