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英國人工智能芯片獲三星、博世投資

也許華為還沈浸在誓師大會的群情激昂中,為即將到來的“圖像時代”謀篇布局,它的競爭對手們又開始下手了。這一次是三星。

人工智能芯片制造商、英國初創公司Graphcore籌得了來自三星和博世風投的總計3000萬美元融資,目標是趕超英特爾和英偉達。

Graphcore計劃於明年向市場投放產品,主要應用於無人駕駛汽車和雲計算,以及任何可能用到機器學習技術的領域。這涉及到用大量的數據來培訓人工智能系統。這也讓外界浮想聯翩,是不是三星和博世都要開發無人駕駛了?

Graphcore是一家開發所謂的IPU(智能處理器)硬件系統的初創公司。目前普遍用於機器學習應用的硬件處理器是GPU(圖像處理器)。Graphcore自稱在人工智能學習的反應速度以及低能耗方面,它開發的產品要比目前市場上所有的圖像處理解決方案好100倍。

Graphcore創始人CEO Nigel Toon在半年前創立了這家公司。他對第一財經記者表示,目前市場上所使用的GPU並不適應未來的發展趨勢。他說:“GPU是完全用來跑算法程序的,但是機器學習不一樣,你要教會系統去使用數據,這就需要不同的計算方式。”Toon預計Graphcore開發的IPU處理器將於明年投放市場。

Toon早在兩年前就已經開始進行人工智能芯片的研發了。根據市場情報機構Tractica提供的數據,人工智能芯片的市場潛力巨大。全球在深度學習硬件的支出將從2015年的4.36億美元猛增100倍至415億美元。但是目前芯片市場仍然是被英偉達和英特爾所主導。兩家公司今年初的時候都已經發布了下一代為跑人工智能應用而設計的芯片處理器。

Toon告訴第一財經記者,最初公司是想把產品賣給那些有訓練人工智能系統需求的公司。但是接下來也會和一些戰略合作方談關於下一代的技術應用。“比如三星和博世就是我們的戰略投資方,他們對自動駕駛技術以及下一代交通系統的應用非常感興趣,三星則對網絡設備的語言缺失技術感興趣。我們還和其它戰略投資人開發新的應用產品。”

上周,任正非在一場2000人的誓師大會上公開表示:“我們錯過了語音時代、數據時代,世界的戰略高地我們沒有占據,我們再不能錯過圖像時代。“早在2012 年時,華為就已經成立了諾亞方舟實驗室,主要研究人工智能和圖像、語音等基礎算法。任正非表示:“未來的信息社會將有90%以上的流量來自圖像和視頻。”

目前應用較為普及的GPU的突破主要在於遊戲、VR;人工智能算法和自動駕駛技術。英偉達(NVIDIA)全球副總裁、中國區總經理張建中在今7月的一場主題演講中專門分析了GPU(圖像處理器)技術的發展。他說:“以VR為例,VR之所以能夠逐漸達到消費級水平,原因就在於過去的十年里,GPU的計算能力大幅飆升了1500倍。這1500倍的計算量的提升,足以讓GPU在很快的時間內渲染更多的圖像增速,讓我們的眼睛在VR頭盔當中體驗虛擬現實。“

而更大的應用來自於汽車的自動駕駛。上個月特斯拉宣布了自己的自動駕駛項目Tesla Vision,使用的正是英偉達設計的車載計算平臺Drive Px2。這臺功耗只有10W的車載計算機,性能卻相當於6塊TitanX顯卡。

此外,英偉達提供了相應的開發工具DriveWorks,它能通過對象識別、分類、圖像分割到地圖定位與路徑規劃,為自動駕駛汽車的開發和測試提供全面快速的工具支持。

面對強大的競爭對手,Graphcore要搶占市場,並非紙上談兵就能實現。但Toon表示非常看好中國市場帶來的機遇。他對第一財經記者表示:“我們正在和一些中國主要的潛在合作夥伴密切接觸,中國市場對我們這樣的初創公司而言非常重要。“

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